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土卫六上可能存在特殊生命,NASA制定无人机探索项目前往解谜!

在太阳系中拥有大气层的岩石行星并不多,除了金星和地球以外土星的第六颗卫星泰坦(Titan)是唯一拥有浓密大气层的卫星,而且“卡西尼号”探测器还在土卫六表面发现有大量的河流和湖泊,虽然这颗寒冷的卫星表面温度只有-179℃,在土卫六表面流淌的并不是普通的水而是低温下形成液态的甲烷,不过一些人认为在土卫六上依然有特殊的生命形式存在,为了解开土卫六上面的谜团,NASA制定了一项名为“蜻蜓”(Dragonfly)的探索项目,计划将在2030年发射飞行探测器登陆土卫六。

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在“蜻蜓”项目中执行探索任务的是一架大型的无人机,是根据火星上的“机智号”无人机进行改装的加大版旋翼飞行器,这也是第一枚完全依靠飞行进行探索的外星探测器,由于土卫六表面遍布湖泊和海洋并不适合陆地行走,而且比地球更浓密的大气层和较低的重力环境非常适合飞行器执行任务,科学家认为在土卫六的甲烷湖泊中可能存在特殊的液态碳氢化合物,这与早期地球上出现的有机化合物非常类似,而蜻蜓”号的外表在设计上既可以飞行也可以停在水面上,这种陆空两用飞行器能直接在液态甲烷中提取样本。

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科学家之所以认为如此寒冷的土卫六上可能存在生命,是因为“卡西尼”探测器在多次经过土卫六时检测到大气成分有变化,首先在高层大气中有大量的氢气存在,然而越靠近地面氢气含量就越低,甚至在低空区域几乎找不到氢气存在,研究人员认为有一种依赖氢气生存的细菌消耗了低空的氢气,其次按照土卫六的大气成分会与太阳光发生反应后形成乙炔,然而“卡西尼”探测器却并没有在地表检测到乙炔成分,这可能说明了土卫六上可能存在吞食乙炔做为能量的特殊生命。

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为了证实“卡西尼”探测器在土卫六上的发现,NASA的研究团队正在制定“蜻蜓”号探测器的着陆地点,目前把探测器的降落地点选择在土卫六赤道附近的一片沙丘中,探测器将在沙漠中采集地面上的沉积物样本,然后对甲烷湖泊中的液体进行分析,最终“蜻蜓”号探测器会探索一个直径约80公里的大型陨石坑,这里面可能存在水和有机物混合的物质。

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不过有人认为“卡西尼”探测器在拍摄土卫六表面时,曾意外发现过靠近北极的地方有奇怪的结构,最开始人们认为那条奇怪的矩形区域是“卡西尼”拍摄的高清区域,然而经过放大处理后能看出这是一条横穿土卫六地表数百公里的条形结构,经过计算发现整条区域长达482公里,这么大的规模不可能会是土卫六地表天然形成的,这也是多年以来关于土卫六上有生命的原因之一,而且自“卡西尼”探测器2017年在土星坠毁以后,就彻底停止了对土卫六更进一步的探索。

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如果“蜻蜓”探索计划顺利实施的话,我们将在2034年就能看到无人机在土卫六表面飞行的情况,到时候关于土卫六表面那些奇怪的谜团就能逐一解开,不过对于人类来说这颗极端寒冷的星球并不适合碳基生命存活。

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