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比卫星更近,小行星飞掠地球

就在SpaceX的龙飞船(Crew Dragon)送四名工作人员进驻国际空间站(ISS)之前,一颗小行星以比它的轨道更低的位置,与地球擦肩而过。在它来之前,科学家一点消息也没得到,在它飞过之后才探测到。

比卫星更近,小行星飞掠地球这颗小行星11月13日与地球擦肩而过,没有撞到地球的表面,是天文学家所知的小行星与地球以最近的距离擦肩而过的纪录。美国宇航局(NASA)与夏威夷大学共同运营的“小行星地面撞击最后警报系统”(ATLAS),在它路过后发现了这颗大石头的踪迹,将它标记为2020 VT4。它经过地球的时候,与地面仅距离386千米。这比国际空间站和SpaceX公司投放的互联网宽带群阵卫星星链(Starlink)和地面的距离更近。这颗石头直径在5~10米之间,以现在的技术很难事先侦测到。另外由于它近距离经过地球,地球的引力对它的轨道造成了显着影响。按照计算,这次路过地球后,它环绕太阳的轨道将从原来的1.5个地球年缩短为0.86个地球年。这也是科学家所担心的。这些小行星近距离飞跃地球后,轨道被严重改变,科学家更难预测将来它造访的时间。地球周围的空间看似空旷,其实经常有各类大石头造访。在此之前最近的飞跃地球的纪录是今年8月的小行星2020 QG,距离地面2,950千米的位置飞过。人们可能还记得2013年撞入俄罗斯上空的一颗小行星,算是让地球有惊无险的最大颗的小行星之一。这颗小行星让人印象深刻的一个原因是,虽然它那么大,可是在它来袭之前,天文学家也完全没有得到任何信息。比卫星更近,小行星飞掠地球这之后,2018 LA在即将进入地球范围之前,倒是被天文学家发现了。天文学家估计这颗小行星的一些碎片落在了非洲。还有的小行星没有落到地面,撞到大气层后出现“弹开”的情形,被弹射到外太空去。随着天文学家设备和观测工作的改善,科学家希望将来有能力侦测到更小的近距离经过地球的小行星。13日这一颗真是惊险中的惊险,当时龙飞船送四位工作人员进驻的国际空间站的轨道,与小行星飞跃的轨道仅相差几千米。虽然2020 VT4没有撞上地球,如果它撞上卫星或国际空间站等设施,后果也是相当糟糕。看来地球文明又幸运地躲过一劫。

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