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“宇宙之眼”成因16年后终于获解

2004年,天文学家发现一个奇特的天体,在紫外线波段看起来像一只蓝色的眼睛盯着地球的方向。科学家把它叫做“蓝环星云”(Blue Ring Nebula)。16年后的今天,科学家终于了解了它的成因。

“宇宙之眼”成因16年后终于获解NASA的GALEX太空望远镜拍摄到的“蓝环星云”。(NASA/JPL-Caltech; M. Seibert/Carnegie Institution for Science; K. Hoadley/Caltech/GALEX Team)这个奇特的结构最早由美国宇航局的星系演化探测器(GALEX)太空望远镜发现,这个望远镜在2013年已经停用。中心是一颗编号为TYC 2597-735-1的恒星。当时,GALEX首席调查员马丁(Chris Martin)说,发现了一个有趣的天体,可能很快就有人查明它的来历。可是他和同行在之后多年里,越看越无法解释它的来历。中心这颗恒星氢气的含量不多,似乎是个处于寿命晚期的恒星。可它同时又发出大量红外光线,说明它的周围有一个炙热的尘埃盘,而这又是一颗年轻恒星的特征。所以马丁说,这个天体就像一宗“福尔摩斯案”一样神秘。“宇宙之眼”成因16年后终于获解近期一份研究终于发现,原来图像上两个看起来红色的圆环,是两个恒星爆炸物产生的锥形尘埃结构的底座,一个以每秒400公里的速度朝着地球移动,另一个以相同的速度朝着反方向移动。从地球方向看去,两个锥形结构重叠在一起,在中心的恒星周围产生环状结构。研究人员表示,原来当时捕捉的图像,是两颗恒星合并后不长时间的景象,这很难得。观测的时间点恰到好处,如果再早一些,合并刚发生的时候,在大量尘埃的遮挡下,什么也看不到;更晚一些的时间,这些星云已经散尽,也看不到这个景象。研究员之一加州理工学院的天体物理学家尼尔(Don Neill)说,这个观测的时间点就像“看到婴儿第一次走路,一眨眼,可能就错过了”。这份11月18日发表在《自然》(Nature)期刊上的研究,描述了他们认为所发生的事件过程:一颗类似太阳的恒星,耗尽了自身的氢气燃料,开始膨胀。它旁边一颗小一些的伴星,则开始吸收它的表层物质,吸收来的物质在伴星的周围逐渐形成一个盘状结构。“宇宙之眼”成因16年后终于获解这颗较小的伴星在绕行的过程中越来越靠近这颗不断膨胀的恒星,最后与之合并,这个过程爆发出大量物质。可是小伴星周围的物质盘阻碍了部分爆发物的扩散,导致爆发物形成前面提到的两个圆锥结构,一个朝向地球,一个背对地球。项目成员塞伯特(Mark Seibert)说:“这很独特,是同类中仅有的一个。”

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