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NASA为何将十万多只虫子送上太空

美国宇航局(NASA)近日使用天鹅座宇宙飞船(Cygnus)向国际空间站(ISS)送去了8,000磅的补给物资,同时还送去了12万条秀丽隐杆线虫。

NASA为何将十万多只虫子送上太空从国际太空站内部看到的地球和升起的太阳。秀丽隐杆线虫是一种线虫,虽然它们生活在泥土环境里,但是它们和蚯蚓这样的环节动物可不一样,它们是科学家最常用的动物模型之一,用于研究包括人类在内复杂的生物。这个实验小组成员之一、美国俄亥俄大学(Ohio University)的纳撒尼尔‧塞奇奇克(Nathaniel Szewczyk)说,如果研究人员能了解太空微重力环境对这些生物的影响,就有希望了解太空环境对人类身体的影响。在过去60年来,人类开始频繁在太空活动。科学家发现,肌肉和骨骼变轻,似乎是在太空环境生活一段时间以后普遍发生的情况。即使宇航员按照专业教练指导锻炼、配合营养师建议的平衡饮食,仍然无法避免身体出现这种变化。这已经成为科学家对人类拓展太空活动的最大顾虑之一。NASA为何将十万多只虫子送上太空这个实验听上去很不可思议,要研究太空环境对人体肌肉的影响,用这种全身透明、每条只有大约1毫米的线虫作为模型合理吗?塞奇奇克说:“这相当令人震惊,这些虫也有肌肉。可是的确如此,这些虫子和人类一样,从A点移动到B点需要肌肉的运动,两者肌肉细胞内部的很多机制其实是一样的。”塞奇奇克所指的一个典型的例子是肌球蛋白这种蛋白质,这也是这项实验的重点之一。肌球蛋白是肌肉收缩所需的重要蛋白质之一,在人类和秀丽隐杆线虫体内都存在。研究人员特别为这些虫子设计了一个设备检测它们的力量。这个设备看起来就像一部老式的盒式磁带录音机,不过里面设置的是供虫子爬行用的障碍路径。盒子里面布满了大量可弯曲的柱子作为障碍物,虫子在柱子之间挤过爬行的时候,利用一个微型相机测量每根柱子被弯曲的程度,用于计算虫子的肌肉向柱子施加的力度。NASA为何将十万多只虫子送上太空这些虫子将在刚抵达空间站的时候进行第一次测试,之后在太空生活2~4周后再测量一次。最后,这些虫子将返回地面环境,研究人员将检测虫子是否出现任何基因表征和肌肉力量的变化。虽然很多人对用虫子实验进行人类肌肉的研究感到怀疑,塞奇奇克说,两者在分子层面,有着高度的相似性。“但是我知道,很多人认为这听起来太疯狂了。”

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