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新发现四颗没有太阳的类地行星

行星一般都绕着恒星旋转,是恒星系统内的成员。可是科学家发现有些行星却没有它的宿主星,自己四处游荡。最近科学家在银河系中间鼓起的区域,发现了四颗和地球差不多大小的行星,都不绕行任何恒星,各自游荡着。

新发现四颗没有太阳的类地行星与木星大小相似、在宇宙空间中四处游荡的行星概念图。(NASA)研究人员从开普勒太空望远镜(Kepler Space Telescope)以前搜集的大量数据中发现了这四颗特别的行星。这个望远镜于2018年10月30日最后一次和地面通讯后结束任务,已经退役。银河系中心突起的区域聚集了大量的尘埃、气体和恒星,是一个难以观测的区域。克卜勒望远镜则不断扫描这个区域,搜集一种微透镜现象信号探索这个区域。各种不会发光的天体、行星,通过这种信号都可以发现它们的踪迹。新发现四颗没有太阳的类地行星研究人员从数据中发现这四颗行星的信号,与地球差不多大小的行星发出的信号一致,由此推测出这四颗行星的体积。从信号还看出,这四颗行星周围并没有任何恒星,说明它们处于独自四处游荡的状态。科学家认为这类游离的行星也是在某个恒星系统内诞生,并绕行这颗恒星旋转,可是后来受到附近其它天体引力的影响,从而脱离了绕行恒星的轨道,开始自主游荡。这份研究的负责人英国曼彻斯特大学(The University of Manchester)的天文学家麦克唐纳(Iain McDonald)说:“这些信号极其难以追踪。这就像用一部老旧的、有些毛病的望远镜对着银河系中心那个拥挤的、模糊的区域进行观测,那里不仅有成千上万颗亮度各不相同的恒星,还有数千颗小行星在视野内飞掠。”所以,要发现新的行星,特别是这类游离的行星,需要滤掉这些热闹的噪音信号,这难度很高。麦克唐纳形容这个难度就像“拿一部手机站在高速路的中间寻找一闪而过的萤火虫”。新发现四颗没有太阳的类地行星研究报告说,从这项发现看来,银河系里面可能还有很多像地球差不多大的游离的行星,下一代的望远镜将更容易会发现它们,可能很快科学家就会对这类行星的数量提出一个明确的估计数字。这份研究报告7月6日刊登在《天文学会月刊》(Monthly Notices of the Royal Astronomical Society)。

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